Η Άγρια Ινδία μπαίνει στο βιβλίο της Ζούγκλας της πραγματικής ζωής

Για να μιλήσει για το remake της Disney Το βιβλίο της Ζούγκλας, Το Lonely Planet ταξιδεύει στην δασική καρδιά της Ινδίας που ενέπνευσε τις αρχικές ιστορίες του Mudgli του Rudyard Kipling.

Εξερευνώντας τη ζωή του συγγραφέα, ο οποίος σχεδόν ξεκάθαρα φώναζε τη δημοφιλή εικόνα της «βρετανικής Ινδίας», βλέπουμε την κληρονομιά του Raj σε άλλες τοποθεσίες κοντά στην καρδιά του: από τη μαγευτική αρχιτεκτονική της Βομβάης - όπου γεννήθηκε το 1865 - στο λόφο του Shimla, πρώην καλοκαιρινής πρωτεύουσας και αποικιοκρατικής παιδικής χαράς, στους πρόποδες των Ιμαλαΐων.

Ένα αγόρι περπατάει μέσα από τη ζούγκλα στο Εθνικό Πάρκο Satpura © Philip Lee Harvey / Lonely Planet

Πού θα βρείτε τη ζούγκλα του Kipling

Όλοι γνωρίζουμε τη ζούγκλα του Kipling. Είτε πρωτογνωρίσατε στις σελίδες των διηγημάτων του, είτε το βρήκατε στην προσαρμογή της Disney, είστε αναμφισβήτητα εξοικειωμένοι με τα αχνά στρώματα φύλλων, τις πισίνες που ζεσταίνονται από τον ήλιο, τους αρχαίους ναούς που ξεπερνούν τους μαϊμούδες και τα ατέρμονα αμπέλια.

Είναι το ζωντανό σκηνικό για ένα cast των ζώων χαρακτήρων των οποίων τα ονόματα είναι τόσο οικεία σε εμάς ως παιχνίδια παιδικής ηλικίας - από την υπνηλία καφέ λυκόφως φέρουν Baloo στην τρομακτική τίγρη Shere Khan? ο πύργος Bagheera, η φωνή του «μαλακό σαν άγριο μέλι» και ο quixotic python Kaa. Και βέβαια είναι το σπίτι του Mowgli, του ορφανού ανδρικού κυλίνδρου που έθεσαν οι λύκοι.

Ο Kipling βασίζει τη ζούγκλα του σε ένα λογαριασμό του Satpura από έναν συνάδελφο Britisher, αλλά ο συγγραφέας δεν επισκέφτηκε ποτέ προσωπικά © Philip Lee Harvey / Lonely Planet

Με την πιθανή εξαίρεση ενός κατοίκου λύκου-αγόρι, η ζούγκλα που περιγράφηκε τόσο έντονα στη φαντασία του Kipling πράγματι υπάρχει - αλλά δεν ήταν ένα μέρος που ο συγγραφέας γνώριζε τον εαυτό του. Αν και ξόδεψε τα περισσότερα από τα είκοσι του στην Ινδία, δεν επισκέφθηκε ποτέ την κεντρική περιοχή όπου είχαν τακτοποιήσει τις ιστορίες του και άρχισε να τις γράφει μόνο αφού είχε μετακομίσει στο Βερμόντ το 1892. Ο Kipling δανείστηκε τη ζούγκλα του από κάποιον Britisher ένα σύγχρονο απολογισμό των ετών που πέρασε και ζούσε στην περιοχή του Satpura, και το ανάκτησε με τη δική του φαντασία.

Το Εθνικό Πάρκο Satpura, στη σύγχρονη πολιτεία της Madhya Pradesh, προέρχεται από το ίδιο σύνολο λόφων. Το τοπίο που το περιβάλλει απηχεί το σκηνοθετημένο Το βιβλίο της Ζούγκλας - το πυκνό δάσος στενεύεται από μικρούς οικισμούς όπως το Nayapura, όπου οι χωρικοί ζουν σε απλές καλύβες λάσπης, πολύχρωμες σάρες κρέμονται από σπιτικές γραμμές πλυσίματος. Οι παραγωγοί διατροφής τείνουν σε πεδία ρύζι και αραβόσιτο και συλλέγουν τους καρπούς του δάσους για να κάνουν λίγα επιπλέον χρήματα.

Ένας χωρικός στη Nayapura, κοντά στο Εθνικό Πάρκο Satpura © Philip Lee Harvey / Lonely Planet

Σε αυτή τη ζώνη προστασίας, όπου συνυπάρχουν οι κάτοικοι του Satpura με ανθρώπους και ζώα, σημειώνονται περιστασιακές συγκρούσεις πάνω σε πολύτιμους τοπικούς πόρους. Και οι δύο ενδιαφέρονται για τα σαρκώδη βρώσιμα λουλούδια του δέντρου mahua, και ως χωριανοί τείνουν να τα παραλάβουν στο μισό φως της αυγής, περιστασιακά εκπλήσσουν τα φημισμένα κοντόφθαλμη και ελαφρώς κωφάλατα αρκουδάκια, προκαλώντας ακούσια μια επίθεση.

Μέσα στα όρια του ίδιου του πάρκου, οι άνθρωποι είναι αυστηρά παρατηρητές. Οι επισκέπτες περνούν το άγριο έδαφος σε μικρά 4x4s γνωστά με το όνομα του μοντέλου τους, τσιγγάνικα, με τους τοπικούς οδηγούς-οδηγούς να προειδοποιούν για τυχόν παρατηρήσεις. Οι μαϊμούδες Langur, το Bandar-log του Kipling (Χίντι για τους «πιθήκους»), συγκεντρώνονται σε πλήθος κοκκινισμών και συνήθως συναντώνται με κοπάδια sambar και ελάφι, με τα οποία έχουν σφυρηλατήσει μια φιλία. Το χτύπημα συναγερμού των πιθήκων προειδοποιεί τα ελάφια βόσκησης σε πιθανούς θηρευτές και τα φρούτα και τα μούρα που ρίχνονται από τα κλαδιά συμπληρώνουν τη διατροφή τους με βαρύ χόρτο.

Ένας θρυμματισμένος ναός Gond σε μια γωνιά του Εθνικού Πάρκου Satpura είναι ένας νεκρός δακτύλιος για το παλάτι του βασιλιά Λουί στην Disney's Το βιβλίο της Ζούγκλας ταινία © Philip Lee Harvey / Lonely Planet

Αν και στις ιστορίες του Kipling οι πίθηκοι έκαναν το σπίτι τους σε μια εγκαταλελειμμένη πέτρινη πόλη, γνωστή ως Cold Lairs, οι σιίτες της Satpura τείνουν να δίνουν στα δικά τους αρχαία ερείπια μια μεγάλη θέση. Στεγασμένος στην άκρη του πάρκου είναι ένας ναός αφιερωμένος στη θεότητα Shiva και έπεσε στην καταστροφή, ένας νεκρός δακτύλιος για το παλάτι του βασιλιά Λουί στην Disney's Το βιβλίο της Ζούγκλας ταινία - πλήρης με περίτεχνα γλυπτά των χορευτικών στοιχείων, bael δέντρα που αναπτύσσονται μέσα από τα θεμέλια και τις στήλες στα πρόθυρα της κατάρρευσης.

Σκεπτόμενος να είναι ηλικίας 300-400 ετών, χτίστηκε εδώ από τους ανθρώπους Gond, τη μεγαλύτερη φυλή της κεντρικής Ινδίας, που πριν υιοθετήσουν τον Ινδουισμό ασκούσαν τη δική τους θρησκεία animism. Πιστεύουν ότι οι μη ανθρώπινες οντότητες όπως τα φυτά και τα ζώα έχουν μια πνευματική ουσία - μια άποψη που φαίνεται να μοιράζεται ο ίδιος ο Kipling.

Η πνευματική ουσία της αρκούδας της λεύκας συνοψίζεται με τον καλύτερο τρόπο από την κινούμενη ταινία Bagheera, η οποία στην ταινία περιγράφει με αγάπη τον φίλο της ως «αλήτης της ζούγκλας». Εξωφρενικά και αδέσποτα, τα σπαθιά τροφοδοτούνται κυρίως στους τερμίτες, ανοίγοντας φωλιές με μεγάλα δρεπάνια νύχια και εκτοξεύοντας έντομα που κατοικούν μέσα από τα μακριά ρύγχος.

Ένα σκίτσο μιας αρκουδάκις, το πραγματικό ισοδύναμο δάσος του Baloo του Kipling © Lonely Planet

Σε αντίθεση με τις αόριστες τίγρεις και τις λεοπαρδάλεις που περιπλανιούνται επίσης στο δάσος, οι πραγματικοί βαλιδοί είναι πολύ πιο εύκολο να εντοπιστούν. Περπατούν θορυβωδώς από την υποκείμενη, που μερικές φορές φέρουν μικρά πηδά στην πλάτη τους. Όπως και ο γιγαντιαίος φούρνος στα πόδια, είναι απογοητευτικά ανυπολόγιστοι, τα μαύρα τζετ μαύρα μάτια και οι υγρές μύτες σχεδόν χάθηκαν μέσα σε μια σκοτεινή και χαλασμένη χαίτη της γούνας.

Το πλάσμα που όλοι θέλουν να πάρουν μια ματιά σε μια επίσκεψη στην περιοχή αυτή είναι αυτό που ο Kipling ονομάζεται «ο Μεγάλος», Shere Khan. Το κοντινό εθνικό πάρκο Tadoba, στο γειτονικό κράτος του Maharashtra, έχει την υψηλότερη πυκνότητα των τίγρεων της Βεγγάλης σε όλη τη χώρα και οι παρατηρήσεις είναι σχεδόν εγγυημένες. Η παρακολούθηση του ενός κάτω σημαίνει να στραφεί η βοήθεια ενός ατόμου κατάλληλα προσαρμοσμένου στους ρυθμούς της ζούγκλας.

Με δική του παραδοχή, ο οδηγός για την άγρια ​​φύση Himanshu Bagde δεν ξεφεύγει από την ενήλικη έκδοση του ήρωα του Kipling - αν ο Mowgli είχε ανταλλάξει το loincloth του για ένα πουκάμισο και γραβάτα. «Από τότε που ήμουν αγόρι, πάντα αγάπησα τη φύση. Όχι μόνο ζώα, αλλά δέντρα και πουλιά ... η αύρα του δάσους », λέει ο Himanshu. «Για λίγο έχω εργαστεί για μια φαρμακευτική εταιρεία, αλλά στο τέλος αποφάσισα ότι πρέπει να υπακούω στην καρδιά μου - και η καρδιά μου είναι πάντα στη ζούγκλα».

Ένα ζευγάρι κιάλια γύρω από το λαιμό του, ο Himanshu σαρώνει το κατώφλι από ένα 4x4 καθώς αγωνίζεται κατά μήκος των σκονισμένων διαδρομών του Tadoba, που κολυμπούν τους επιβάτες σε μια ωραία κόκκινη ομίχλη. Το άρωμα μενθόλης του βασιλικού βότανο φέρει το αεράκι. Για να εντοπίσει το λατομείο του, ο Himanshu ακούει τις ειδοποιήσεις συναγερμού για τη λεία της μεγάλης γάτας: το σκάνδαλο του τρομαγμένου ελάφια του sambar ή την έκτακτη κλήση ενός γκρίζου ζούγκλα, squawking σαν ένα κοτόπουλο.

Το φως του ήλιου φιλτράρει μέσα από τα δέντρα του Εθνικού Πάρκου Tadoba την αυγή © Philip Lee Harvey / Lonely Planet

Είναι το ξημέρωμα και το δάσος είναι δροσερό, ο ήλιος δεν διεισδύει ακόμη πλήρως στο παχύ θόλο του μπαμπού και του τικ. Κάθε φορά που ένα όχημα σαφάρι περνάει άλλο, και οι δύο οδηγοί επιβραδύνουν να προσφέρουν - μερικές φορές οι ενδείξεις προσφέρονται χωρίς λόγο: μια μυστηριώδη σειρά χειρονομιών που εξηγεί ο Himanshu καθώς αποκόβουμε. Ένα μεγάλο χέρι σχήματος νύχι σημαίνει μια τίγρη. ένα μικρότερο είναι ένα λεοπάρδαλη - μια κίνηση του καρπού δείχνει ότι ό, τι είναι υπό συζήτηση έχει φύγει. «Οι οδηγοί και οι κυβερνήτες επικοινωνούν συνεχώς», λέει. «Κάθε πληροφορία χτίζει μια μεγαλύτερη εικόνα. Είναι σαν παζλ. "

Καθώς περπατάμε το δάσος αναζητώντας το τελικό κομμάτι, η φύση προσφέρει απρόβλεπτες σκηνές δράματος: οι αράχνες μεγέθους των σεντονιών που κυματίζουν στο αεράκι όπως το πλύσιμο σε μια γραμμή, η λεπτή ουρά ενός υποβαθμισμένου λεοπάρδαλου, τρομαγμό ενός γουρού που καταρρέει μέσα από τα δέντρα με τα μάτια ευρύτατα σε συναγερμό, τεράστια κέρατα έτοιμα για αγώνα.

Σταματώντας στο δρόμο για να εξετάσουμε μια σειρά από φρέσκα κομμάτια, είμαστε ενωμένοι με ένα ζευγάρι dholes που μοιάζουν με αλεπού: πολύ πιο σπάνια από τις τίγρεις, στις ιστορίες του Kipling οι κυνηγοί των πακέτων είναι οι πιο άγριοι θηρευτές της ζούγκλας. Με κάθε κίνηση παιχνιδιού, οι περισσότερες παραμελημένες δεξιότητες επιστρέφουν: γίνεται ενστικτώδες να οσφραίνομαι τον αέρα για τη μυρωδιά ενός πρόσφατου σκοτώσει, να κοιτάξει κανείς μέσα στις σκιές για μια ματιά από ριγέ γούνα, να σφίξει τα αυτιά στον ήχο μιας κλήσης συναγερμού. Στην αναζήτησή μας για έναν κυνηγό, εμείς οι ίδιοι γίνουμε κυνηγοί.

Το ζώο που ο καθένας αναζητά φαίνεται απρόθυμο να βρεθεί, αλλά σε μια τελική διαδρομή στο Tadoba, ξαφνικά εκεί είναι: μια τίγρη που ονομάζεται Maya. Κοιτάζοντας έξω από το μακρύ χορτάρι, δίνει στο αυτοκίνητο μια σύντομη ματιά και αλλάζει πορεία, σέρνεται προς μια τρύπα για το πότισμα. Είναι μαξιλάρια σιωπηλά, γλιστρά στο μαύρο νερό με μόλις μια κυμάτωση ή βουτιά, και κολυμπά πέρα ​​από τα μεγάλα πράσινα μαξιλάρια κρίνο με τη μύτη του που κρατά ψηλά.

Το Εθνικό Πάρκο Tadoba έχει την υψηλότερη πυκνότητα των τίγρεων της Βεγγάλης στην Ινδία © Philip Lee Harvey / Lonely Planet

Φτάνοντας στην τράπεζα, κουνάει νερό από τις ρίγες της πριν εξαφανιστεί ξανά στο χορτάρι. Ο Himanshu φαίνεται ηλεκτρισμένος από την παρουσία του. «Έχουμε πάνω από 70 τίγρεις στο πάρκο, αλλά η Μάγια είναι το αγαπημένο μου», λέει. «Είναι δύσκολο να περιγράψω την αίσθηση που έχω όταν τη βλέπω, αλλά είναι μια ισχυρή σύνδεση. Αισθάνομαι έλξη σε αυτήν. Την αγαπώ σαν μέλος της οικογένειάς μου.

Το όνομα της Μάγιας σημαίνει «ψευδαίσθηση» στα Χίντι και είναι πράγματι σαν να έχει παραμορφώσει η αισθητική της η εμφάνισή της. Η δική μας αναλαμπή της τελειώνει, η ζούγκλα πέφτει γρήγορα κάτω από τον μανδύα του σκότους, αλλά η εικόνα της παραμένει στο μυαλό: συγχωνεύοντας τη φανταστική τίγρη του Kipling, Shere Khan, μέχρι να γίνουν δύο.

Βομβάη: μητέρα πόλη

Ένα αιχμηρό ράπισμα στέλνει τη δερμάτινη σφαίρα που εκτοξεύεται πάνω από το χορτάρι του Οβάλ Μαϊντάν του Μουμπάι, οι παίκτες σε λευκά κρίκετ που τον εντοπίζουν σε ένα γαλάζιο ουρανό. Στο βάθος είναι ένας πύργος ρολογιών εντυπωσιακά σαν τον Big Ben. Αν δεν ήταν για τα φοινικόδεντρα, η ζεστασιά και η ποπ μουσική των Χίντι φουσκωτά από ένα φορητό στερεοφωνικό, αυτό θα μπορούσε να είναι ένα πράσινο αγγλικό χωριό. Το κρίκετ είναι, κατά πάσα πιθανότητα, ένα από τα λίγα κληροδοτήματα της βρετανικής κυριαρχίας που οι Ινδοί έχουν προσελκύσει με ενθουσιασμό. Αλλά τα απομεινάρια του Raj, που κράτησαν από το 1858 μέχρι την ανεξαρτησία της χώρας το 1947, είναι παντού στην πόλη αυτή.

Η γοτθική πρόσοψη του Τσάραπαπα Τζιμινί Τερμινός του Βομβάη © Philip Lee Harvey / Lonely Planet

Κανένας δεν είναι πιο επιβλητικός από το Chhatrapati Shivaji Terminus, που είναι γνωστό ως Victoria Terminus όταν ολοκληρώθηκε το 1888 και εξακολουθεί να αναφέρεται ως επί το πλείστον από το παλιό του ψευδώνυμο «VT». Η γοτθική πρόσοψή του περνάει από ένα ατέρμονο ρεύμα κυκλοφορίας: τα παλιά κίτρινα και μαύρα ταξί Padmini, τα μοτοποδήλατα και τα φλας SUV, όλοι ενωμένοι σε μια χορωδία κοπής.

Στο εσωτερικό, τα παράθυρα χτυπούσαν τους προβολείς στους επιβάτες που βγαίνουν από τα τρένα που ήταν συσκευασμένα σε τρεις φορές την προβλεπόμενη χωρητικότητά τους: μεταξύ τους ένας άντρας με ξυπόλυτο καλάθι με λαχανικά ισορροπημένο στο κεφάλι του, ένα ζευγάρι μαθήτριες με κοκκινωπά μαλλιά και έξυπνες μπλε στολές, sari και ψηλά τακούνια. Είναι μια από τις πολλές βρετανικές κληρονομιές της πόλης που επαναπροσλήφθηκαν για να εξυπηρετήσουν ένα ανεξάρτητο έθνος που τώρα αναπτύσσεται - στην Πύλη της Ινδίας, ένα τεράστιο μνημείο βασάλτη στο αποικιακό θρίαμβο, οι εγχώριοι τουρίστες και οι ομάδες των σπουδαστών συγκεντρώνονται λαμβάνοντας εγωιστές.

Το μπανγκαλόου του Kipling με βάση το Ινστιτούτο Εφαρμοσμένης Τέχνης Sir JJ © Philip Lee Harvey / Lonely Planet

Όταν ο Kipling γεννήθηκε στην πόλη το 1865, ονομάστηκε Βομβάη. Το κτίριο που αντικατέστησε το σπίτι όπου γεννήθηκε - με βάση το Ινστιτούτο Εφαρμοσμένης Τέχνης του Sir JJ, του οποίου ο πατέρας του καλλιτέχνη Sir John Lockwood Kipling ήταν στη συνέχεια ο κοσμήτορας - εξακολουθεί να είναι.

Στεγασμένος σε ένα μέρος που ο Kipling περιγράφει ως «ανάμεσα στις παλάμες και τη θάλασσα», το μοναδικό σπίτι που κάθεται σε έναν ήσυχο κάμπο γεμάτο μάνγκο, γκουάβα και συκιές που κρεμούνταν με νυχτερίδες. Το θαλάσσιο-πράσινο χρώμα του είναι αποφλοιωμένο και ξεφλουδισμένο, και μια ματιά μέσα από βρώμικα παράθυρα αποκαλύπτει διακοσμητικά μωσαϊκά δάπεδα στοιβάζονται ψηλά με παλιές εφημερίδες και σπασμένα έπιπλα. Τα κοράκια φτιάχνουν τις φωλιές τους μέσα σε σπασμένα αποχετευτικά αγωγούς και θωρακισμένες οθόνες.

Μία προτομή του Kipling, ο άνθρωπος που περισσότερο από κάθε άλλο φώναξε τη δημοφιλή εικόνα της «βρετανικής Ινδίας» © Philip Lee Harvey / Lonely Planet

Το κατεστραμμένο κτίριο είναι συμβολικό της περίπλοκης σχέσης της Ινδίας με τον συγγραφέα - που θεωρείται από κάποιον ως προπαγανδιστής της αυτοκρατορικής μηχανής, από άλλους ως τον πιο πιστό χρονικό της χώρας. Αν και το κτίριο έχει την κληρονομιά, κανείς δεν ξέρει τι να κάνει με αυτό - τώρα το μόνο πράγμα που σηματοδοτεί τη σημασία του είναι μια προτομή του Kipling, πλήρης με το εμπορικό σήμα του μάγουλο μύρου.

Ο περιηγητής της Βομβάη Chitra Acharya το βλέπει με ενδιαφέρον - έχει επισκεφθεί αυτό το μέρος πριν με βρετανούς πελάτες και είναι αμφίθυμος για τη διατήρησή του. «Οι παππούδες μου ήταν μαχητές της ελευθερίας, οπότε ανέκαθεν αποτίμησα την ανεξαρτησία της χώρας μας», λέει. «Αλλά στην κουλτούρα μας, όταν κάποιος πεθάνει, η εχθρότητα σου σε αυτόν πρέπει να πεθάνει μαζί του».

Ο Sachin Roy, ένας βιβλιοπώλης, στο περίπτερό του στο Hutatma Chowk © Philip Lee Harvey / Lonely Planet

Η Chitra, όπως και οι περισσότεροι Ινδοί, γνωρίζει το Kipling Το βιβλίο της Ζούγκλας ιστορίες από μια κινούμενη εικόνα - μια μεταγενέστερη σειρά τηλεοπτικών κινήσεων Hindi που είναι πιο γνωστή εδώ από την ταινία της Disney. Αλλά το έργο του Kipling εξακολουθεί να διδάσκεται στα σχολεία και οι γονείς μπορούν να πάρουν ένα φτηνό αντίγραφο των κλασσικών έργων του από τους βιβλιοπώλες του Hutatma Chowk (Πλατεία των Μαρτύρων).

Μικροί από πύργους χαρτόδετων, αυτοί οι άντρες είναι σαν ερασιτέχνες βιβλιοθηκονόμοι, που μπορούν να βάζουν τα χέρια τους σε έναν τίτλο που ζητήθηκε, είτε πρόκειται για Πενήντα αποχρώσεις του γκρι ή Δέκα θανατηφόρα αδικήματα μάρκετινγκ. ένα από τα βιβλία αυτοβοήθειας της Rhonda Byrne ή ένα αντίγραφο του Amitav Ghosh's Οι γραμμές σκιάς. Αυτά τα καλά αφιερωμένα βιβλία και συγγραφείς μιλούν τόμους για τους τρόπους με τους οποίους οι αναγνώστες της Βομβάης άλλαξαν τα 150 χρόνια από τότε που η πόλη μας έδωσε το Kipling.

Shimla, μια μικρή Αγγλία

Το τσάι σερβίρεται στο Shilik Deluxe Express στις 5.30 π.μ. με Shimla, έναν ομοιόμορφο αγωγό που περνάει κατά μήκος του φορείου με βραστήρα και μπισκότα. Ο ρυθμός του αμαξοστοιχίας έχει αποδυναμώσει κάποιους επιβάτες να κοιμηθούν, αλλά οι περισσότεροι κοιτάζουν έξω από τα παράθυρα. Η τροχιά στενής διαμέτρου περιλαμβάνει 917 καμπύλες, 988 γέφυρες και 103 σήραγγες, καθένα από τα οποία προσδίδει μια νέα όψη: ένα τεράστιο αγρόκτημα, ένα καταπράσινο χωριό ή σκούπισμα αλπικού δάσους. Υπάρχουν στάσεις σε μικροσκοπικούς σταθμούς στους οποίους πωλούν πωλητές τροφίμων σε δρόμους πικάντικα κέικ πατάτας, πριν φτάσει το τρένο, πέντε ώρες αργότερα, στους πρόποδες των Ιμαλαΐων.

Το «τρένο παιχνιδιών» από την Καλκά στο Shimla © Philip Lee Harvey / Lonely Planet

Μπορεί να φαίνεται αργή, αλλά ο σιδηρόδρομος Kalka-Shimla, που χτίστηκε από τους Βρετανούς το 1903, βελτίωσε σημαντικά την πρόσβαση σε αυτό που ήταν μέχρι τότε η επίσημη καλοκαιρινή πρωτεύουσα του Raj. Όταν ο Kipling κάλυψε την «εποχή» ως νέος δημοσιογράφος το 1880, το ταξίδι από την Καλκούτα πήρε πέντε ημέρες.

Παρόλα αυτά, οι δεσποτικοί κυβερνήτες της Ινδίας διέφυγαν από τη ζέστη των πεδιάδων, ήταν διατεθειμένοι να υπομείνουν το ταξίδι, φέρνοντας μαζί τους το περιβάλλον του διοικητικού προσωπικού, των συζύγων, των παιδιών και των υπαλλήλων τους. Η ανταμοιβή τους ήταν ένας δροσερός αέρας που τους υπενθύμισε το σπίτι και ένα σκηνικό που ήταν πάρα πολύ άλλο: ατέλειωτες κορυφές χιονισμένου χείλους όσο το χαρτί.

Η έδρα της εξουσίας ήταν η βόμβα Viceregal Lodge, η οποία έχει την εμφάνιση ενός απαγορευτικού δημόσιου σχολείου. Χτισμένο το 1888 σε έναν από τους υψηλότερους λόφους του Shimla, ήταν ένα σύμβολο της αυτοκρατορίας. Στο ύψος των εξουσιών του, ο αντιδήμαρχος απασχολούσε 800 υπαλλήλους, συμπεριλαμβανομένων 40 κηπουρών που είχαν επιφορτιστεί με τη διατήρηση των ωραίων χλοοτάπητα του σε πρότυπα τένις, και 16 αφιερωμένους κυνηγούς μαϊμού.

Mall Road, ο κεντρικός δρόμος του Shimla © Philip Lee Harvey / Lonely Planet

Όπως παρατήρησε ο Kipling, το Shimla ήταν επίσης κέντρο ευχαρίστησης. Τότε, όπως και τώρα, όσοι αναζητούσαν διασκέδαση κατευθύνθηκαν προς τον κεντρικό δρόμο της πόλης, το Mall Road. Έχει ακόμα καρναβαλική ατμόσφαιρα. Οι ινδοί τουρίστες κάνουν βόλτες γύρω από την κατανάλωση παγωτού ή πληρώνουν λίγες ρουπίες για να τραβήξουν τη φωτογραφία τους ενώ φορούν παραδοσιακή φορεσιά Ιμαλαΐων.

Το κύριο επίκεντρο της κοινωνικής ζωής κατά την περίοδο του Kipling ήταν το Θέατρο Gaiety, το πρόσφατα ανακαινισμένο αίθουσά του, όπως μια μικροσκοπική πράσινη και χρυσή έκδοση του Royal Albert Hall του Λονδίνου. Εδώ, μια ερασιτεχνική δραματική κοινωνία παρουσίασε ένα ποικίλο ρεπερτόριο, από τον Σαίξπηρ μέχρι τον George Bernard Shaw.

Σε μια πίσω αίθουσα υπάρχει μια επίδειξη φωτογραφιών εποχής, σημειωμένη με τα ονόματα των διαφόρων παικτών (Capt Finlay, Miss Sinclair, Mrs Windsor), μια συλλογή από κορίτσια ανδρών σε σύρματα, κορίτσια ντυμένα με γούνα λεοπάρδαλη και περιστασιακά προσθετική μύτη.

Rajendra Gautam, ιστορικός θεατρικός θεάτρου του Shimla © Philip Lee Harvey / Lonely Planet