Το φεστιβάλ πυρκαγιάς Viking της Helly Aa Shetland

Στέκεται σχεδόν οριζόντια ενάντια στους αιώνες της φαινομενικής δύναμης και το είδος της βροχής που σας κάνει να επιθυμείτε να είχατε ξοδέψει τις αποταμιεύσεις της ζωής σας στα αδιάβροχα, αρχίζω να αμφισβητώ τα κίνητρά μου για την επίσκεψη στο Shetland τον Ιανουάριο. Είμαι πατημένος επάνω σε ένα κρύο πέτρινο τοίχο, μετρώντας τα λεπτά.

Η κορύφωση του φεστιβάλ Up Helly Aa του Σέτλαντ χαρακτηρίζει την καύση ενός μακρινό πλοίο Viking © Andy Buchanan / Getty Images

Ξαφνικά όλα τα φωτιστικά του δρόμου σβήνουν και η μικροσκοπική πόλη του Lerwick βυθίζεται στο σκοτάδι. Γύρω μου, οι χοροί των αχαλίνωτων θεατών που προσπαθούν να ζεσταθούν ξανακερδίσουν μέρος της άνθησης τους καθώς ο ενθουσιασμός αυξάνεται. Υπάρχει μόνο ένας λόγος που χιλιάδες άνθρωποι θα έρθουν στην άκρη του κόσμου τους νεκρούς του χειμώνα για να παραμείνουν έξω, για ώρες, στο μαύρο πίσσα - το Up Helly Aa fire festival.

Στις 7.30 μ.μ. στο σημείο, φωτεινό πορφυρό-πορτοκαλί φωτοβολίδες σπάσουν μέσα από το DIN. Οι απομακρυσμένες στέγες φαίνεται να ανθίζουν με πυρκαγιά, καθώς κάτω από τους δρόμους κάτω από τις 1000 φωτιές ανάβουν για έναν στρατό από πολλούς άνδρες για να πορεύσουν στους δρόμους, με επικεφαλής μια μάχιμη και γενειοφόρος μπάντα των Vikings γνωστή ως Jarl Squad. Φλόγες χορεύουν από το φτερωτό κράνος και την ασπίδα του ηγέτη τους, του Guizer Jarl, ο οποίος διοικεί ένα αντίγραφο Viking longship που είναι τροχοφόρο στο κεφάλι της πομπής.

Είμαι μόνο σε αυτό το απομακρυσμένο μέρος του κόσμου για λίγες μέρες, αλλά το όλο πράγμα αισθάνεται εντελώς και αναμφισβήτητα Shetland.

Το Shetland έχει ιστορικούς δεσμούς με τη Σκανδιναβία και τη Σκωτία. Το Sumburgh Head είναι το σπίτι της Εποχής του Χαλκού και της Εποχής του Σιδήρου © J Mitchell Photog / Shutterstock

Μια χώρα κατάλληλη για Βίκινγκς

Αυτό το απομακρυσμένο αρχιπέλαγος από τη βορειοανατολική ακτή της Σκωτίας είναι μέρος του Ηνωμένου Βασιλείου. Όμως, εδώ, μετά από ένα ταξίδι προοδευτικά μικρότερων αεροπλάνων και προοδευτικά φιλότερων ανθρώπων, αισθάνεται ότι η προσγείωση κάπου ξεχωρίζει από τα υπόλοιπα βρετανικά νησιά. Πράγματι, τα νησιά Shetland είναι πιο κοντά στη Σκανδιναβία από το Εδιμβούργο και η Shetland ήταν μέρος της Νορβηγίας έως ότου η ιδιοκτησία περάσει στη Σκωτία τον 15ο αιώνα ως μέρος μιας γαμήλιας προίκας.

Πρόκειται για μια χώρα γεμάτη με την κληρονομιά της Νορβηγίας, η οποία αποδεικνύει ότι είναι γεμάτη από την πρωτεύουσα του Lerwick. Δεν είναι μόνο τα ονόματα των οδών (οι βασιλιάδες του παρελθόντος, από το Harald στο Haakon, μπορούν να βρεθούν σχεδόν σε κάθε στροφή) ή το Σκανδιναβικό νεύρο με την προφορά. Όλος ο τόπος κραυγάζει το Βίκινγκ. Μεγάλοι, νεκρώσιμοι ουρανοί είναι πάνω από ένα συνονθύλευμα από ανθεκτικά πέτρινα κτίρια και τραχιά τοπία, κακοποιημένα από τον αδιάφορο καιρό που μπορεί να σας κλέψει την αναπνοή και να μουλιάσει τα οστά σας - είναι λαμπρό αλλά γερά.

Το Shetland έχει τους καθημερινούς ρυθμούς του - οι αγρότες τείνουν στη γη και το ζωικό κεφάλαιο τους, οι ιδιοκτήτες τοπικών επιχειρήσεων ανοίγουν το κατάστημα και όσοι βρίσκονται εννέα έως πέντε κεφάλια στο γραφείο. Αλλά υπάρχει η αναπόφευκτη αίσθηση ότι η Μητέρα Φύση κυβερνά την πατρίδα εδώ. Μεγάλες καταιγίδες και τραχίες θάλασσες μπορούν ακόμα να κόψουν το αρχιπέλαγος από την ηπειρωτική χώρα, όπως εξηγεί ένας ντόπιος: «αν δεν μπορούν να έρθουν οι βάρκες, κανείς δεν μπορεί να πάρει τίποτα».

Κοινότητα, Βίκινγκς και πυρκαγιά: Η ομάδα Jarl ξεκινά την πορεία τους © Jeff J Mitchell / Getty Images

Μπορείτε δύσκολα να φανταστείτε μια πιο κατάλληλη ρύθμιση για ένα φεστιβάλ πυρκαγιάς Viking. Ωστόσο, το γεγονός όπως το ξέρουμε σήμερα δεν χρονολογείται από τα τέλη του 8ου αιώνα, όταν οι Βίκινγκς έσπευσαν στην ξηρά, σπαθιά και δόρατα στο χέρι. Είναι, όπως εξηγεί ο Lerwick τοπικός Trevor Jamieson, μια αρκετά σύγχρονη εφεύρεση.

Όταν δεν παίζετε αριστοτεχνικά το banjo στο συγκρότημα Up Helly Aa, ο Jamieson εργάζεται στο Shetland Museum & Archives και είναι ένα εκθετήριο με τα πόδια για όλα τα πράγματα Shetland. «Η παρέλαση και οι φακοί, αυτή είναι ακριβώς η κορυφή του παγόβουνου», λέει. 'Up Helly Aa είναι κάτι παραπάνω από τους Βίκινγκς και τη φωτιά, είναι για την κοινότητα.'

Η Helly Aa φτάνει στο παρελθόν και στις γενιές © Jeff J Mitchell / Getty Images

Η προέλευση του Up Helly Aa χρονολογείται μόλις στις αρχές του 1800. Αυτή τη στιγμή, το φεστιβάλ ήταν περισσότερο σαν ένα μεγάλο γόνατο των Χριστουγέννων, όπου οι Shetlanders βγαίνουν στους δρόμους για να πιουν, να χορεύουν, να βάζουν βαρέλια πίσσας και να τα ρίχνουν στους δρόμους. Είναι κατανοητό, καθώς ο χρόνος που φορούσε στις αρχές δεν μπορούσε πλέον να αγνοεί τους κινδύνους που συνδέονται με τα απείθαρχα φλεγόμενα αντικείμενα κατευθυνόμενα από το λαϊκό υπό την επιρροή και ζητήθηκε μια αλλαγή. Το 1870 μια ομάδα νεαρών Lerwegians ανήλθε στην πρόκληση, μεταμορφώνοντας αυτή τη βραδιά της διασκέδασης σε ένα οργανωμένο γεγονός, ωθώντας την ημερομηνία πίσω στην τελευταία Τρίτη του Ιανουαρίου και τονίζοντας τα στοιχεία Viking και θεατρικά που τώρα αντλούν επισκέπτες από όλο τον κόσμο.

Η καρδιά της Up Helly Aa

Για όλη τη φήμη της, οι ντόπιοι εξακολουθούν να είναι η καρδιά της Up Helly Aa. Λίγες μέρες πριν το φεστιβάλ παίρνω μια ματιά στη μαγειρική του βίκινγκ (longship) καθώς παίρνει τα τελευταία γλείφει χρώμα από μια ειδική ομάδα ελαφρώς hungover chaps, εγκαταλείποντας τα Σάββατά τους σε μια εποχή που οποιοδήποτε φυσιολογικό πλάσμα θα εξακολουθεί να είναι κρεβάτι. Το υπόστεγο της κουζίνας είναι γεμάτο με πάνω από 1000 φλόγες, όλα χειροποίητα από τοπικούς εθελοντές. «Δεν συμβαίνουν πολλά πράγματα το χειμώνα, ώστε να μας δίνει μια αίσθηση σκοπού, κάτι που πρέπει να κάνουμε», εξηγεί ένας γενειοφόρος παρευρισκόμενος. Και ανάμεσα στον τεράστιο όγκο των στηρίξεων και την εφοδιαστική των εκδηλώσεων φαίνεται ότι υπάρχει ένα πάρα πολλά να κάνουμε και μια μικρή στρατιά ντόπιων πίσω από αυτό.

Οι εθελοντές βάζουν τις τελευταίες πινελιές στην κουζίνα του Viking © Louise Bastock / Lonely Planet

Παρουσιάζω τον Robert Geddes, Γραμματέα της Επιτροπής Up Helly Aa. Το πάθος του για το φεστιβάλ είναι μολυσματικό και εξηγεί ότι αποτελεί ζωτικό μέρος της τοπικής ζωής. «Τα παιδιά μαθαίνουν για το φεστιβάλ από όταν φτάνουν τα τρία, κάνοντας κράνη και ασπίδες στο σχολείο», λέει, «γι 'αυτό είναι ένα κομμάτι από αυτό από νεαρή ηλικία». Εκτός από τα καθήκοντά του Up Helly Aa, ο Geddes διαχειρίζεται το τοπικό κέντρο αναψυχής στο Lerwick (αν και είναι δύσκολο να φανταστεί κανείς έναν άνθρωπο που μοιάζει με τον απόγονο ενός δικαστηρίου σκουός του Viking) και αποδίδει μεγάλο μέρος της συνεχούς επιτυχίας του φεστιβάλ την συμβιωτική σχέση της με τις τοπικές επιχειρήσεις. «Οι επιχειρήσεις το χρηματοδοτούν», εξηγεί, «αλλά επιστρέφουν από αυτό μέσω του τουρισμού και της οικονομίας που προσελκύει το φεστιβάλ. Με αυτόν τον τρόπο δίνει σε όλους την αίσθηση της ιδιοκτησίας. "

Η ολόκληρη πόλη ανάβει

Την ημέρα του φεστιβάλ αυτό το συναίσθημα είναι αλήθεια. Σε όλο τον Lerwick ο ενθουσιασμός είναι ορατός, καθώς χιλιάδες ντόπιοι και επισκέπτες πλημμυρίζουν τους δρόμους για να ακολουθήσουν την πρώτη πορεία του Jarl Squad γύρω από την πόλη. Κατά τη διάρκεια της ημέρας, το Jarl Squad θα επισκεφθεί τα τοπικά σχολεία, τα νοσοκομεία και τα σπίτια φροντίδας για να φέρει ένα κομμάτι της δράσης σε όσους μπορεί να μην μπορούν να το κάνουν αυτοπροσώπως. Αλλά είναι τα γεγονότα μετά το σκοτάδι που έθεσαν πραγματικά την πόλη abuzz, και οι τοπικοί λιανοπωλητές που πωλούν από τα απαραίτητα εργαλεία μάχης για τους θεατές της ημέρας.

Ο Guizer Jarl παρουσιάζει το νομοσχέδιο για το φεστιβάλ, το οποίο συνδυάζει πρακτικές πληροφορίες με την τοπική σάτιρα © Louise Bastock / Lonely Planet

Ανεξάρτητα από το πού παίζετε το γήπεδο σας, κάθε ένας από εμάς που πηγαίνει κεφαλής με τα στοιχεία έχει ένα εισιτήριο μπροστινής γραμμής για την καλύτερη έκθεση φωτιάς στον κόσμο. Καθώς οι λεγεώνες των φορητών πυροβόλων όπλων παρελθόν, είναι σαν να καίγεται ολόκληρη η πόλη. Μια ορμητική δυσοσμία παραφίνης κατακλύζει το πλήθος καθώς ο άνεμος τσακίζει στους φανούς, ντους με σπινθήρες που πέφτουν σαν ασταθείς τροχοί της Catherine. Η κακοφωνία των χαμόγελων και των φυσητών αντηχεί στους δρόμους, με αποκορύφωμα μια στροβιλιζόμενη μάζα φωτιάς, καθώς οι μαρκαριστές απενεργοποιούν το δρόμο και αρχίζουν να περιστρέφονται γύρω από το μαγειρείο, το οποίο έχει έρθει στην τελευταία του θέση ανάπαυσης σε ένα περιφραγμένο πάρκο στη μέση της πόλης.

Την ημέρα αυτή το σημείο είναι μια παιδική χαρά, αλλά απόψε έχει την αίσθηση ενός αρένα μάχης από Παιχνίδι των θρόνων. Το κτύπημα του τυμπάνου αυξάνεται, το τραγούδι φτάνει στον πυρετό και οι φακοί κρατιούνται ψηλά, έτοιμοι να στείλουν το μαγειρείο στην Valhalla.

Έξοδος από τον δράκο: η μαγειρεία συναντά τη φλογερή του καταστροφή σε μια παιδική χαρά του Lerwick © Jeff J Mitchell / Getty Images

Η φλόγα θέτει τον καθένα σε ακτίνα 10 μ. Και θυμίζουμε όλοι ότι είμαστε παγωμένοι στα οστά. Οι ξενώνες βρίσκουν ανάπαυλα στη ζεστασιά των αιθουσών. Καταλαμβάνοντας τους τοπικούς χώρους αναψυχής, τις αίθουσες των πόλεων και τα σχολικά γυμνάσια, αυτά είναι ένα νεύμα για την παλιά παράδοση των ανοικτών κατοικιών. Σήμερα, ισχύουν οι ίδιες αρχές: τροφοδοτούνται και ποτίζονται και ψυχαγωγούνται από κάθε ομάδα ανθρώπων από την πομπή - ένα ιδιαίτερο χαρακτηριστικό είναι η παρακολούθηση μιας ομάδας μπλοκ ντυμένων ως τα αγόρια της κας Brown που γυρίζουν σε ένα τραγούδι Pussycat Dolls. Μετά από τα σκετς, ολόκληρη η αίθουσα - οι έφηβες και όλοι - φτάνουν να χορεύουν ένα παραδοσιακό σκωτσέζικο ceilidh. Το ζωντανό συγκρότημα χτυπά μια λαμπερή χορδή και οι παρευρισκόμενοι του πάρτι σαρώνουν σε μια σκαλοπάτι, στρογγυλεμένη - είναι θαυμάσιο να βλέπεις όλες τις ηλικίες της κοινότητας να απολαμβάνουν αυτήν την τοπική παράδοση.