Ο Zambezi έρχεται ο Zambezi να κάνει ένα ταξίδι κατά μήκος του μυθικού ποταμού της Νότιας Αφρικής

Αν ένας επισκέπτης το 1958 βρισκόταν στην κορυφή του Bumi Hills και κοίταξε μέσα από ένα ζευγάρι κιάλια, θα μπορούσαν να έχουν αποστασιοποιηθεί από τη θέα ενός γυμνασμένου άνδρα σε ένα δισκοειδές καπέλο που προσπαθούσε να τεντώσει έναν ελέφαντα σε μια ξύλινη σχεδία. Ο Ρούπερτ Φωτγκόργιλ ήταν επικεφαλής της οργάνωσης της Ροδεσίας, τώρα βόρειας Ζιμπάμπουε, και ήταν επιφορτισμένος με τη μετεγκατάσταση της άγριας ζωής που έπληξε τα νερά της νεοσυσταθείσας λίμνης Kariba.

Από το κανό του σε ένα κανάλι του ποταμού Zambezi, οδηγός άγριας φύσης Cloud Magondo σαρώνει το τοπίο για τους ιπποπόταμους © Jonathan Gregson / Lonely Planet

Τα κοκκώδη πλάνα της εποχής τον δείχνει να αγωνίζεται με μια σειρά ακανόνιστων καταστάσεων: βαθιά μέσα στο νερό και να κρατάει στην αγκαλιά του ένα κραυγάζον ύραχο τύπου κουνελιού. επιδιώκοντας απρόθυμα να εκτοξεύσει έναν ρινόκερο με ένα κύμα ή δύο από το καπέλο του. και την ανύψωση ενός μπαμπάδων σε ένα σκάφος από τους ώμους του. Μέχρι τη στιγμή που η επιχείρηση «Νώε» έπεσε το 1964, ο Fothergill και η ομάδα του είχαν σώσει πάνω από 6.000 ζώα.

Σήμερα, από το πλεονέκτημα του Bumi, το Kariba μοιάζει περισσότερο με θάλασσα από τη λίμνη. Στην ξηρά, μικρές κοπάδιες ελέφαντας, βουβάλου και ιπποπόταμου βόσκουν στο λαμπερό γρασίδι. Ακριβώς μπροστά, οι τσακωμένοι, γκρίζοι λόφοι της Ζάμπια είναι απλά ορατοί, αλλά δεν υπάρχει τίποτα άλλο από το νερό στον ορίζοντα αριστερά και δεξιά. το εβδομαδιαίο οχηματαγωγό που εντοπίζει μια σταθερή γραμμή μέσω των κυμάτων ανατολικά προς δυτικά θα διαρκέσει 24 ώρες για να ολοκληρώσει το ταξίδι του. Πάνω από 50 χρόνια από τότε που δημιουργήθηκε, η Kariba παραμένει η μεγαλύτερη τεχνητή λίμνη στον κόσμο από τον όγκο. Και όμως θεωρείται από κάποιο ως ένα προσωρινό χτύπημα, που πιθανόν να εξαφανιστεί πολύ αργά.

Στη μυθολογία των κατοίκων της περιοχής της Τόνγκα, ο Ζαμπέζι φιλοξενεί τον θεό του ποταμού Nyami Nyami. Ένας γιγαντιαίος δράκος, με το σώμα ενός φιδιού και το κεφάλι ενός ψαριού, ο Nyami Nyami προβλέπει την Τόνγκα όταν οι χρόνοι είναι σκληροί. Το 1957 και το 1958, η Ζιμπάμπουε υπέστη τις χειρότερες πλημμύρες που είχε δει στην καταγεγραμμένη ιστορία, διπλασιάζοντας δύο φορές τον τοίχο που χτίστηκε για να δημιουργήσει τη λίμνη Kariba. Ο Nyami Nyami είναι θυμωμένος, είπε η Τόνγκα, δεν θέλει το φράγμα. Οι παρατηρήσεις ενός θησαυρού μήκους 200 μέτρων που διασχίζουν τη λίμνη εξακολουθούν να αναφέρονται στις τοπικές εφημερίδες και οι σεισμοί της περιοχής οφείλονται στο ότι το τέρας συντρίβει το φράγμα προσπαθώντας να φτάσει στη σύζυγό του από την άλλη πλευρά.

Φοιτητής Muroyiwa στη λίμνη Kariba © Jonathan Gregson / Lonely Planet

Ο τοπικός οδηγός Student Muroyiwa μεγάλωσε με αυτές τις ιστορίες. Στα ρούχα με τα οποία ο Fothergill θα ήταν καλά εξοικειωμένος (σαφώς σιδερωμένα σορτς και πουκάμισο σαφάρι), κατευθύνει το σκάφος του ανάμεσα στα δέντρα. Τα μαυρισμένα κλαδιά τους από το νερό, όπως τα μακάβρια δάχτυλα, τα δέντρα είναι όλα αυτά που παραμένουν από ένα δάσος mopane, που κάποτε πήρε το φαράγγι του Kariba, έχασε όταν το Zambezi ήταν φραγμένο. Οι κορμοράνοι εγκατασταθούν στα κλαδιά τους, πηγαίνουν στον αέρα μόνο για να βυθιστούν ξαφνικά κάτω από την επιφάνεια, ενώ καταπιούν φρέσκα από τα καλοκαιρινά τους διαλείμματα στην Ευρώπη, πετούν πάνω τους έντομα.

Ο σπουδαστής δείχνει σε ένα νησί το όνομά του από τον τελευταίο άνθρωπο να εγκαταλείψει την κοιλάδα, καθώς τα νερά του ανέβαιναν. "Ο Μόλα πίστευε στο Nyami Nyami και ήξερε ότι δεν ήθελε το φράγμα. «Δεν υπάρχει τρόπος να φτάσει το νερό στο κατώφλι μου», είπε ο Μόλα. Αλλά το νερό άρχισε να έρχεται και να έρχεται και ήρθε κατευθείαν στο σπίτι του », εξηγεί ο Φοιτητής. «Τελικά, μόλις μπήκε στο κανό και πέταξε μακριά».

Μια ξύλινη σκάλισμα του Nyami Nyami © Jonathan Gregson / Lonely Planet

Η μητέρα του φοιτητή Unarie ήταν μια άλλη που άφησε όταν σχηματίστηκε η λίμνη, περπατώντας 12 μίλια εσωτερικά στο χωριό επανεγκατάστασης που θα ήταν το νέο σπίτι του Tongas. Στέκεται στη σκιά του σπιτιού από λάσπη, την οροφή της που είναι χτενισμένη με bluegrass, τα δοχεία από κασσίτερο που στεγνώνουν στον ήλιο έξω. Οι ντομάτες, οι γλυκοπατάτες, τα ομπρά και ο αραβόσιτος αναπτύσσονται στα μικρά οικόπεδα που καλλιεργούνται από την οικογένειά της.

Στην άκρη του συγκροτήματος των καλύβων τους, ένας πύργος είναι άδειος. μόλις πέσει η νύχτα, ένα από τα εγγόνια της θα ανεβεί και θα παρακολουθήσει για να σκοντάψει τα λιοντάρια, τις ύαινες και τους ελέφαντες. «Είμαι πολύ παλιά για να πάω στη λίμνη τώρα», λέει ο Unarie, «αλλά η ζωή μου στο παλιό χωριό ήταν τέλεια. Δεν έχω δει ποτέ τον Nyami Nyami, αλλά θα ήμουν πολύ χαρούμενος αν ήθελε να σπάσει τον τοίχο. "

Μέχρι εκείνη την ημέρα έρχεται, όλοι πρέπει να προσαρμοστούν στο φράγμα του Zambezi. Περίπου εκατό μίλια από το Kariba, ο ποταμός συνεχίζει το ταξίδι του προς τον Ινδικό Ωκεανό σε ένα παχύ αργό στροβιλισμό. Από τους ελαιώνες της πλημμυρίδας, πλατύ, δρυός Faidherbia albida δέντρα, δίνοντας στην περιοχή μια αινιγματικά εξοικειωμένη εμφάνιση: αν δεν ήταν για το ζέβρα να μπερδεύει κάτω από τα κλαδιά, κάποιος θα μπορούσε να φανταστεί τον εαυτό του να είναι στο Ρίτσμοντ Παρκ σε μια χρυσή καλοκαιρινή μέρα.

Ζέβρες στο Εθνικό Πάρκο Μπανίων της Μάνας © Jonathan Gregson / Lonely Planet

Ο Cloud Magondo ξεκίνησε την εκπαίδευσή του ως οδηγός άγριας φύσης στο Bumi Hills πριν μετακομίσει εδώ, στο Εθνικό Πάρκο Mana Pools. Προσδιορίζοντας το μπέιζμπολ στο κεφάλι του, ανεβαίνει σε ένα κανό και εκτοξεύεται από την τράπεζα. Ένας σιδηρουργός σκοντάφτει από τη φωλιά του στον υάκινθο του νερού και κάνει την εχθρότητά του γνωστή σε μια φρενίτιδα από εξαγριωμένο twittering. Τα μάτια και τα αυτιά μιας επιφάνειας ιπποπόταμου. Το σύννεφο παραγκωνίζει την πλευρά του κανό με το κουπί του. «Δεν θέλετε να δώσετε ένα ζώο τριών τόνων μια έκπληξη», λέει. «Αν τρέχει σε σας, δεν θα τον ξεπεράσετε. Το μόνο που απομένει είναι θραύσματα ». Ο ιππότης ανεβαίνει και αρχίζει να τροφοδοτεί το στενό κανάλι προς το μέρος μας, μια κορυφή του νερού που μπροστά του. Μερικά νευρικά δευτερόλεπτα περνούν, περιμένοντας τον να βυθιστεί κάτω από τη βάρκα και να μας εκτοξεύσει προς τον ουρανό για να ενταχθεί στο lapwing - αλλά ο ιππότης τρέχει κατευθείαν. «Τώρα πρέπει να ανησυχούμε για τους κροκόδειλους», λέει ο Cloud, με το χαμόγελο ενός άνδρα που απολαμβάνει πολύ την εκκαθάριση εκείνων που είναι λιγότερο εξοικειωμένοι με την άγρια ​​φύση της Αφρικής από αυτόν.

Το σκάφος εγκαταλείπεται στο κυνήγι του πιο διάσημου κατοίκου της Mana Pools. Το σύννεφο σέρνει μέσα από το υπόγειο, περπατά πάνω από τα λαμπερά κόκκινα λουλούδια που πέφτουν από τα λουκάνικα και σταματά να θαυμάσει ένα πράσινο στίβο φίδι που κρέμεται γύρω από ένα κλαδί. Οι Impala κοιτάζουν ψηλά από τη βόσκηση τους και ξαπλώνουν ξαφνικά.

Ένας μυϊκός ταύρος ξιφίας στέκεται στο έδαφός του για μεγαλύτερο χρονικό διάστημα, έπειτα μίσχους ψηλά στους θάμνους. «Τον βρήκαμε» λέει ο Cloud, σκύβοντας κάτω. «Κοίτα, υπάρχει ο Μποσούελ». Μπροστά, ένας ελέφαντας τόσο παλαιός όσο η λίμνη Κάριμπα, με τα καρφιά του που εκτείνεται πολύ πέρα ​​από το γιγάντιο κρανίο του, στέκει κάτω από Faidherbia, ελαφρώς κουνιστό. Ο κορμός του φτάνει για τους λοβούς των σπόρων που κρέμονται από το θόλο πάνω από αυτόν, με τις αψίδες του πίσω του και ανεβαίνει στον αέρα. Για έξι δευτερόλεπτα ισορροπεί στην πλάτη του δύο πόδια, όπως ένας σκύλος που ικετεύει, και τραβάει τα κλαδιά.

Boswell φτάνει για τα λοβό από το Faidherbia albida δέντρο ακακίας © Jonathan Gregson / Lonely Planet

Ο Μπόσγουελ και άλλοι άλλοι όπως αυτόν στην περιοχή πιστεύεται ότι είναι οι μοναδικοί ελέφαντες στον κόσμο για να παραμείνουν έτσι κι έχουν παρατηρηθεί μόνο τα πράγματα τα τελευταία 30 χρόνια. Μία θεωρία είναι ότι τα δέντρα Faidherbia έχουν υποχωρήσει από τη στιγμή που το φράγμα του Zambezi αναστάτωσε το οικοσύστημα του πάρκου και ο ανταγωνισμός για τα λοβό τους είναι έντονος. «Ο Boswell είναι έξυπνος», ψιθυρίζει το σύννεφο, καθώς το ζώο βγάζει τα κόκκινα λοβωτάκια στο στόμα του με το κορμό του. «Συνειδητοποίησε ότι για να επιβιώσει, πρέπει να είσαι ο ελέφαντας που μπορεί να φτάσει ψηλότερα από οποιονδήποτε άλλο».

Ο Boswell δεν είναι ο μόνος ελέφαντας που έχει αλλάξει τη συμπεριφορά του τα τελευταία χρόνια. Στα δυτικά τμήματα της Ζιμπάμπουε, μακριά από τις όχθες του Zambezi, βρίσκεται το Εθνικό Πάρκο Hwange. Δεν υπάρχει λάθος στο τοπίο για ένα αγγλικό πάρκο εδώ. στην παχιά ξηρή εποχή, μικρά βλαστάρια βλάστησης από τους σκονισμένους αψιδωτούς θόλους που είναι αγκυροβολημένοι στο έδαφος που έχυσε από την έρημο Καλαχάρι. Δεν υπάρχει θεός ποταμού να έρθει στη διάσωση σε περιόδους ανάγκης - αλλά η Hwange δεν έχει εγκαταλειφθεί. Το πνεύμα του Fothergill ζει. 'Το ακούς αυτό?' ζητά από τον Adam Jones, οδηγό μαθητευόμενο, να σταματήσει το τζιπ μας. Το σταθερό put-put-put μιας αντλίας νερού χτυπάει μέσα από τον αέρα. «Ακούτε τον καρδιακό παλμό του πάρκου».

Οι πρώτες γεωτρήσεις του Hwange βυθίστηκαν το 1929, διατηρώντας τις πισίνες της περιοχής τεχνητά συμπληρωμένες όταν οι βροχές αποτυγχάνουν. Τα ζώα του πάρκου συνδέουν τώρα τον ήχο των αντλιών με την υπόσχεση του νερού. Μια σύντομη διαδρομή κατά μήκος μιας τραχιάς τροχιάς αποκαλύπτει μια πεδιάδα με γκρίζους σβώλους. Είναι σε κίνηση. Από όλες τις πεδιάδες, οι ελέφαντες έρχονται - γεμάτοι σκονισμένο έδαφος σε ένα τρομερό τρέξιμο, κινούνται άγρια. Στη βρύση πίνουν, ρίχνουν στα ρηχά, ρίχνουν στη λάσπη και κυνηγούν κροκόδειλους, μπαμπουίνους και ο ένας τον άλλον, ξαπλώνουν ευτυχώς.

Οι ελέφαντες συγκεντρώνονται στην άκρη του νερού για να πιουν © Jonathan Gregson / Lonely Planet

Οι διαδρομές που οδηγούν στις υδροληψίες είναι αυτές που έχουν χρησιμοποιηθεί από τους ελέφαντες για εκατοντάδες, αν όχι χιλιάδες, χρόνια. Δημιουργούν διακριτικά μονοπάτια μέσα από τον θάμνο, τόσο σαφή όσο και αν βρίσκονται στην άσφαλτο. Άνθρωποι τους ακολουθούν και τώρα, πολλοί πίσω από την καθησυχαστική φιγούρα του Julian Brookstein, το τυφέκιο τσακίζεται πάνω από τον ώμο του, οι αποχρώσεις του καθρέφτη σπρώχνονται πίσω στο κεφάλι του. «Αν χάσετε ποτέ εδώ,», λέει, «ακολουθήστε τα ίχνη των ελέφαντα. Θα οδηγούν πάντα στο νερό. Δεν είμαστε οι μόνοι που περάσαμε με αυτόν τον τρόπο: οι φρέσκος τσίτα, η υένα και τα πορφυρά κομμάτια μας κρατούν την εταιρεία στο μονοπάτι και ένα μικροσκοπικό βέλος από αντιολωτικό βέλος από τους γρανιτοειδείς λόφους που σκάβουν από το σκονισμένο έδαφος. Περνάμε τον πλήρη σκελετό ενός παλιού ελέφαντα ταύρων, οι μακρύς καυλιές του που βρίσκονται μέσα στο μάζεμα των οστών. «Όταν ένας ελέφαντας πεθαίνει, έτσι βρίσκεται το ελεφαντόδοντο του», λέει ο Julian, πατώντας για να εξετάσει τα ερείπια. «Είναι τώρα μια ρομαντική ιδέα, δυστυχώς».

Ο Julian είχε πολλές συναντήσεις με ζωντανούς ελέφαντες και με την περισσότερη άλλη άγρια ​​πανίδα, στα έξι χρόνια ήταν επαγγελματίας οδηγός πεζοπορίας. Έχει ακόμα να πυροβολήσει ένα πλάνο από το τουφέκι του για άμυνα. «Ενενήντα τοις εκατό μιας συνάντησης είναι το πώς ενεργείς», εξηγεί. «Τα ζώα αυτά χρησιμοποιούνται για τα πράγματα που τρέχουν μακριά από αυτά. έχουν προγραμματιστεί να κυνηγήσουν. Θα γυρίσουν μακριά εάν περπατήσετε προς αυτούς. " Μπορεί να είναι το λιγότερο ενστικτώδες πράγμα που πρέπει να κάνετε όταν αντιμετωπίζετε μια μάζα των μυών και των οστών επτά τόνων, αλλά το σημείο του Ιουλιανού είναι σύντομα αποδεδειγμένο.

Ένας 50χρονος ελέφαντας ταυρομαχιών, απείρως μεγάλος από το επίπεδο του εδάφους, κάνει εξαίρεση από την παρουσία μας και χρεώνει σε μας, τα τεράστια αυτιά φουντώνουν καθώς συγκεντρώνει ταχύτητα. Ο Τζούλιαν συνεχίζει να περπατά προς αυτόν, φωνάζοντας, κυματίζοντας τα χέρια του και κτυπώντας τη σκόνη. Ο ελέφαντας παίρνει μέσα σε λίγα μέτρα, σταματάει, φαίνεται λίγο αβέβαιος, και τελικά γυρίζει την ουρά, αναχωρώντας με ένα αγανακτισμένο snort. «Ένα λιοντάρι είναι λίγο διαφορετικό από έναν ελέφαντα», λέει ο Julian, καθώς γυρίζουμε πίσω στο τζιπ. «Θα μουρμηθεί για να σας ενημερώσει ότι έχετε έρθει αρκετά κοντά, σαν να λέτε,« Μείνετε εκεί που είστε και θα μείνουμε φίλοι ».

Μια υπερηφάνεια των λιονταριών βρίσκεται στο εθνικό πάρκο Hwange © Jonathan Gregson / Lonely Planet

Είναι καλό να το ξέρετε, γιατί το Hwange είναι μια περιοχή πλούσια σε λιοντάρια. Οι βαθιές κλήσεις τους για το μπάσο αντηχούν τους τοίχους των σκηνών τη νύχτα και είναι μια διαρκή διακόσμηση γύρω από το στρατόπεδο. Σε οποιαδήποτε στιγμή της ημέρας, μπορούν να βρεθούν να ξεκουράζονται από μια κοντινή υδροβόλο, παρακολουθώντας με αδιαφορία, καθώς οι καμηλοπαρδάλεις κάνουν προσεκτικά το ποτό τους. παρακολουθώντας τα νεαρά μικρά που πέφτουν το ένα πάνω στο άλλο και πηδούν τους γονείς τους. και έσκαψε στη μικρή σκιά που πρόσφερε ένα τερμίτη ανάχωμα. Υπάρχει και μια νέα προσθήκη - πρόσφατα έφτασε ένας νεαρός αρσενικός, ο οποίος είναι αρκετά σοφός για να αποφύγει το δρόμο της τοπικής υπερηφάνειας. Έχει βρει τον εαυτό του ένα σημείο για να κρυφτεί και να κρατήσει έξω από το πρόβλημα, τα κίτρινα μάτια του σκανάροντας συνεχώς το περιβάλλον του για τον κίνδυνο. «Γνωρίζει πολύ καλά ότι βρίσκεται στο έδαφος άλλου λιονταριού» λέει ο Αδάμ. «Θα είχε ακούσει τους άλλους να τρέχουν όλη τη νύχτα. Πρέπει να φοβάται.

«Ίσως το νέο λιοντάρι θα βγάλει το θάρρος να μείνει και να πολεμήσει το κυρίαρχο αρσενικό για το μπάλωμα του. Δεδομένης της νευρικής απόθεσής του, φαίνεται πιθανότερο να προχωρήσει, να περάσει αργά στον θάμνο, να περάσει από τις βρύσες με τη σταθερή μουσική του και να ψάξει για μια περιοχή στην οποία θα ξεκινήσει μια δική του υπερηφάνεια. Ένα λιοντάρι από το Hwange παρακολουθήθηκε πρόσφατα από ερευνητές σε όλη τη διαδρομή προς τους Βατικανούς Φολς, περίπου 120 μίλια μακριά.

«Ο καπνός που βροντάει», Βικτώριας Καταρράκτες © Jonathan Gregson / Lonely Planet

Είναι δύσκολο να φανταστεί κανείς ένα τοπίο λιγότερο σαν αυτό του Hwange. Οι πτώσεις κάνουν γνωστή την παρουσία τους από μακριά στον θάμνο. Πρώτα έρχεται μια αμυδρή τρεμούλιασμα, όπως η κυκλοφορία σε ώρα βιασύνης σε έναν μακρινό αυτοκινητόδρομο, που ακούγεται από χιλιόμετρα μακριά. στη συνέχεια, ένα χαμηλό γκρίζο σύννεφο έρχεται σε προβολή, οκλαδόν στον ορίζοντα. Η πλήρης δύναμη του Mosi-oa-Tunya («ο καπνός που βροντάει»), για να δώσει τις πτώσεις το μάλλον πιο κατάλληλο γηγενή όνομα, γίνεται εμφανές όταν οι πεδιάδες πέφτουν ξαφνικά. Από το χείλος, ο Zambezi βυθίζεται σε 100 μέτρα, χτυπώντας το έδαφος τόσο σκληρά, δημιουργώντας μια ομίχλη που ανεβαίνει ένα τέταρτο του μιλίου στον αέρα, όπως η βροχή που αποφάσισε να πέσει προς τα πάνω. Οι επισκέπτες που ανεβαίνουν το δρόμο τους κατά μήκος των μονοπατιών που καλύπτουν τις πτώσεις σύντομα βρέχονται από το σπρέι. Άλλοι κάθονται σε πισίνες ακριβώς στην άκρη του καταρράκτη ή φεύγουν από τη γέφυρα του Βικτωριανού Καταρράκτη με ένα μήκος σχοινιού bungee δεμένο με τα πόδια τους, σε ανόητη παράλειψη όλων των αποδεκτών κανόνων αυτοσυντήρησης.